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法律行為ってなんだろう

民法のテキストなんかをみると、最初の方に説明される言葉として法律行為というものがあります。普段の生活で、法律行為という言葉を見聞きすることはほとんどないので、理解するのに時間がかかりますが、民法を学ぶにあたっては大変重要な概念だそうなので、自分なりに整理していきたいと思います。

法律行為は権利変動原因のひとつ

法律行為というのは、権利変動原因のひとつで、その中でも意思表示を要素に含む、という特徴があります。例えば、Aさんが楽器店でギターを買いたいと思い、店員Bにそれを伝えます。そして、店員Bが「売ります」と承諾したとします(売買契約の成立)。

そうすると、Aさんはギターのお金を支払わなければならず(代金債務)、店員Bは、Aさんにギターを渡さなければなりません(目的物引渡債務)。言い換えればAさんは、ギターを引き渡せ、という権利(目的物引渡請求権)を、店員Bは代金を支払え、という権利(代金債権)を取得したことになります。

このように、ある人のもとで権利や義務が発生したり消滅したりすることを権利変動といい、その発生となった原因を権利変動原因といいます。今回のケースで言えば、Aさんと店員Bの売買契約が、双方に権利義務を発生させた権利変動原因といえます。

ところで、権利変動原因は今回のような契約に限らず、不法行為などでも発生します。例えば自動車で歩行者を跳ねてしまったような時、その自動車を運転していた運転者は、被害者に対し損害賠償責任を負うことになります(709条)。つまり、被害者は加害者である運転者に対し、ケガの治療費だとか精神的損害などの慰謝料を請求する権利を取得します。

このような不法行為による損害賠償請求権も、権利変動原因といえます。では、先に述べた契約を原因とする権利変動と、不法行為を原因とした権利変動では何が違うのでしょうか。

前者については当事者が権利の変動を目指して意思表示をしており、両者が意思表示によって望んだ通りの内容で権利を得、義務を負っています。一方、後者は加害者も被害者も、意思表示をして権利義務が発生したわけではありません。

このように当事者が権利変動を望んでする意思表示を法律行為といいます。